Winterslapers wijzen de weg naar beter koelen organen

Bij dieren die een winterslaap houden, neemt de toevoer van zuurstof naar de organen sterk af en daalt de lichaamstemperatuur. Dat hun organen toch niet beschadigd raken, komt doordat de dieren hun immuunsysteem onderdrukken. Dat blijkt uit onderzoek van UMCG-promovendus Hjalmar Bouma. Niet-winterslapers kunnen met medicijnen kunstmatig in winterslaap worden gebracht, zo stelt de promovendus verder vast. De gevonden mechanismen helpen om orgaanschade bij slachtoffers van onderkoeling te begrijpen, en maken het mogelijk (operatie)patiënten op een veiliger wijze te koelen.

Mechanisme ter bescherming van cellen tijdens winterslaap verder ontrafeld

Winterslapers, zoals de hamster, beschikken over mechanismen om hun cellen te beschermen tegen afkoeling en opwarming. Promovenda Fatemeh Talaei bestudeerde een van de mechanismen die bescherming biedt tegen opwarmschade. Deze kennis kan mogelijk worden gebruikt in de kliniek, bijvoorbeeld bij operaties, het bewaren van organen voor transplantatie, en onderkoeling. Ook lijkt het bij te dragen aan het tegengaan van versnelde veroudering bij patiënten.

Winterslaap als ontstekingsremmer

Dieren die een winterslaap houden zijn, ondanks de afgenomen zuurstoftoevoer en sterke daling van hun lichaamstemperatuur, in staat om dit te overleven zonder orgaanschade. Daartoe schakelen ze tijdens de winterslaap hun immuunsysteem vrijwel geheel uit.