Felix Baumgartner klaar voor vrije val vanaf bovengrens stratosfeer

De Oostenrijkse atleet Felix Baumgartner, bekend van extreme sporten, is klaar om samen met een team van lucht- en ruimtevaartexperts de uitdaging van de missie van Red Bull Stratos aan te gaan. Zijn doel is om uit een ballon te springen die zich op een hoogte van 36.576 meter in de stratosfeer bevindt en een vrije val te maken die alle records zal breken. Baumgartner wil de eerste mens zijn die de geluidsbarrière doorbreekt zonder de bescherming van een vliegtuig, waarbij hij tegelijkertijd volledig nieuwe gegevens wil verzamelen voor medisch en wetenschappelijk onderzoek. Na een testperiode in een vacuümkamer in Texas, gaat de missie nu in Roswell, New Mexico een beslissende fase in.

Het team van Red Bull Stratos is bezig met de laatste voorbereidingen voor hun poging het 52 jaar oude record van Kolonel Joe Kittinger te verbeteren. Kittinger maakte tijdens zijn legendarische project “Excelsior III” in 1960 een vrije val van 31.333 meter. Hij is al sinds het begin bij Red Bull Stratos betrokken als adviseur en mentor van de 41 jarige Oostenrijkse atleet.

On August 16, 1960 USAF Colonel Joe Kittinger made a jump in aid of space research for NASA. Launching himself from the Excelsior III balloon at 102,800 feet (3 times the height a commercial jet travels at), he fell reaching the speed of sound before opening his parachute at 18,000 feet (5,500 m). He set records for highest balloon ascent, highest parachute jump, longest drogue-fall (14 min) and fastest speed by a man through the atmosphere unaided by a vehicle. His freefall lasted 4 minutes and 36 seconds – the length of this film.

Felix Baumgartner heeft al grensverleggende B.A.S.E jumps gemaakt van enkele van ’s werelds spectaculairste locaties, zoals het World Financial Center T101 in Taipei, één van de hoogste gebouwen ter wereld. Hij maakte bovendien ook één van de laagste B.A.S.E. jumps ooit, toen hij van het standbeeld Christus de Verlosser in Rio de Janeiro sprong. In 2003 werd Baumgartner de eerste man die met koolstofvleugels het Kanaal overvloog.

Met de sprong van de bovengrens van de stratosfeer waagt Baumgartner zich een dimensie verder. Het is een stap in het onbekende. De afgelopen vijf jaar is een team van vooraanstaande technici en wetenschappers bezig geweest met de ontwikkeling van de apparatuur en veiligheidsprocedures die ervoor moeten zorgen dat de missie op een veilige manier wordt uitgevoerd.

Met de sprong probeert Red Bull Stratos vier records tegelijk te verbreken. Deze records zijn al 50 jaar niet verbeterd: de hoogste bemande ballonvlucht (36.576 meter), de hoogste skydive, de eerste mens die met een vrije val de geluidsbarrière verbreekt en de langste vrije val (ongeveer 5 minuten en 30 seconden).

Het team zal alle bevindingen en doorbraken op het gebied van lucht- en ruimtevaart delen met de wetenschap over de hele wereld. De missie van Kittinger “Excelsior III” heeft een grote bijdrage geleverd aan het onderzoek dat heeft geleid tot veiligere omstandigheden voor mensen in de nabije ruimte, en tevens tot de ontwikkeling van betere ruimtepakken. Dankzij deze missie zullen de fysieke grenzen van de mens opnieuw worden gedefinieerd. Het team streeft ernaar bij te dragen aan de bevordering van de medische wetenschap en het inzicht in overleven in de ruimte te vergroten.

Dit project betekent veel meer voor Baumgartner dan alleen maar weer een record verbreken. “Bij deze missie draait het allemaal om pionierswerk. Ooit kijken mensen misschien op deze missie terug en zeggen ze dat het Felix Baumgartner en het team van Red Bull Stratos waren die hebben bijgedragen aan de ontwikkeling van het ruimtepak dat zij in de ruimte dragen. We willen iets nalaten aan de volgende generaties”.

Medisch directeur van Red Bull Stratos dr. Jonathan Clark, die al zes keer als chirurg voor de bemanning van de spaceshuttle werkte, wil nagaan wat de effecten van een versnelling naar supersonische snelheid op de mens zijn: “We stellen hiermee een nieuwe standaard voor de lucht- en ruimtevaart vast. Nog nooit heeft iemand supersonische snelheden gehaald zonder een luchtvaartuig. Red Bull Stratos test nieuwe apparatuur en ontwikkelt de procedures om op dergelijke hoogtes te kunnen verblijven en een dergelijke extreme versnelling aan te kunnen. Het doel is niet alleen meer veiligheid voor professionele ruimtevaarders, maar ook voor potentiële ruimtetoeristen.”

Art Thompson, een technicus die de Stealth bommenwerper B-2 heeft helpen ontwikkelen, is de technisch directeur bij Red Bull Stratos. Hij heeft met het team tests uitgevoerd in een vacuümkamer van Brooks City-Base in Texas. Ze zijn erin geslaagd het vluchtprofiel, het life support-systeem en het vluchtinstrumentarium van de capsule na te bootsen op een hoogte van 34.442 meter. “De test in de kamer was voor ons een beslissend moment. Zonder de aarde te verlaten konden de omstandigheden van de nabije ruimte niet beter worden benaderd. We hebben onze apparatuur kunnen testen en we plannen nu de eerste bemande testvluchten”, aldus Thompson.

Baumgartner werd tijdens de simulatie blootgesteld aan extreem vijandige omstandigheden die op die hoogte voorkomen. Tijdens het drie uur durende opstijgen, waarbij de temperatuur 70 graden Celsius onder nul dook, kon hij de besturing van de capsule, zijn exit-strategie en mogelijke noodsituaties oefenen. “Deze test was van enorm belang voor ons zelfvertrouwen. De succesvolle test heeft ons een extra boost gegeven voor de uitdagingen die ons nog te wachten staan”, aldus Baumgartner.

De missie zal in Roswell plaatshebben, dankzij de gunstige omstandigheden daar. Het is een dunbevolkt gebied, hier bevinden zich enkele van de beste faciliteiten ter wereld voor ballonvluchten als deze en het weer biedt genoeg mogelijkheden om de ballon met succes te laten opstijgen.

Plaats een reactie